中草藥延緩衰老研究的新方向

高錦明教授   香港科技大學生命科學部

2012-12-14 | 類 : , ,

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按:今年8月在港舉行的第十一屆國際現代化中醫藥及健康產品展覽會暨會議(ICMCM)期間,舉行了“無限極治未病養生高峰論壇”,香港科技大學生命科學部發表了題為《中草藥延緩衰老研究的新方向》演說。以下是高教授演說的精華摘錄:

衰老是一種隨年齡增長、組織細胞衰老及器官功能下降等因素引起的不可避免的生理過程。關於衰老的原因和機制,現代醫學有多種學說,主要包括自由基學說、神經內分泌學說、免疫學說、體細胞學說、應激學說等。隨著世界人口步入“老齡化時代”,衰老引起的問題越來越受到關注。衰老是任何生命過程中的必然規律,是不以人的意志為轉移的生物學規則,阻止衰老是不可能實現的,但是減緩衰老速度,使衰老緩慢進行,讓人的壽命達到自然賦予的最高壽命是完全可以達到的。老齡化社會的出現,給人類社會提出了一系列的挑戰,探討衰老機制及抗衰老研究已成為醫學界、生物學界的重大課題。

中醫藥在養生抗衰方面積累了寶貴的理論和實踐經驗,中藥在延緩衰老方面有其獨特的優勢。近年來關於中醫藥延緩衰老作用機制的研究也隨現代生物技術的發展取得了長足的進步。本人多年來致力於衰老原因的研究,將抗衰老機制的研究建立在中醫理論之上,根據功能將保健和延長健康生命的中藥分為助陽、補氣、滋陰和益血四個類別。其中,氣和血又分別從屬於陽和陰。人體的亞健康狀態屬於中醫“虛”的範疇,造成“虛”的原因可能是先天因素影響、後天及環境因素及衰老,需要通過“補”來改善,氣為陽,血為陰,通過調節氣血平衡來達到“補”的效果。將“氣血陰陽”理論應用於抗衰老領域的研究中,建立起一條中西醫理論溝通的橋樑。

“陽”是身體機能的體現,“補陽”應與提升生物能量的產生有關。從細胞的角度來看,細胞的發電機是“線粒體”,線粒體是細胞進行氧化能量代謝的部位,是糖類、脂肪和氨基酸最終氧化釋放能量的場所。當機體衰老時,線粒體的功能減退,細胞就會凋亡。

研究發現,補陽中藥能刺激生物能量的產生,試驗證明,補陽中藥能提升大鼠心臟及培養心臟細胞內的線粒體的三磷酸腺苷(ATP)產生。腦退化症、糖尿病併發症、肝臟疾病、心臟病及帕金森病等人類與年齡相關的疾病的發生與氧自由基的產生有關,氧自由基是線粒體進行能量代謝產生的副產品。體內自由基與自由基清除系統的平衡遭到破壞,過剩的自由基通過過氧化作用攻擊細胞膜及核酸、蛋白質和酶類等生物大分子,引起細胞膜上的不飽和脂肪酸產生脂質過氧化反應。核酸及蛋白質分子交聯、DNA基因突變或複製異常及生物酶活力下降,最終導致細胞功能嚴重受損以至衰老、死亡。補陽中藥可以刺激線粒體的應激反應,谷胱甘肽抗氧化系統可以控制活性氧的產生,修補活性氧對大分子造成的損傷,從而使壽命得以延長。

“滋陰”與免疫系統相關,免疫系統由免疫器官(中央淋巴器官和周邊淋巴器官)、免疫細胞(T/B淋巴細胞核單核/巨噬細胞)和免疫因素(互補因數、免疫球蛋白和細胞因數)構成,對人體起著防禦、平衡和監視的作用。免疫系統在細胞核分子水準上的適度調節,可以延緩衰老。通過細胞性免疫反應,未受刺激活化的T-細胞可以裂解病毒感染細胞,B-細胞抗原可以產生抗體。一旦免疫系統功能發生異常,就會出現過敏、感染等現象。造成免疫力下降的原因,除了生活起居方式(如飲食和睡眠)、環境污染(輻射)和疾病(如感染、癌症)的影響外,年齡和體質也是重要的影響因素。隨著年齡的增加,人類的免疫力呈下降趨勢。研究證明,滋陰中藥能起到提高免疫力的作用。滋陰藥如人參、西洋參、麥冬等除了抗氧化外也還有提升免疫刺激的作用,他們能夠保護線粒體結構和功能的完整性,從而維持機體的免疫能力,達到延緩衰老的效果。

綜上所述,補陽和滋陰的中藥能直接或間接地提升機體的抗氧化防禦能力。因此,各種補益類中藥的綜合作用,不僅表現為保護細胞線粒體結構和功能的完整,還體現在維持機體的免疫功能上,從而延緩衰老。此外,補陽補氣的中藥和滋陰益血的中藥均能調節神經內分泌系統,以保持身體的自身穩定, 以維持年輕的功能狀態。衰老是一個多環節的生理過程,至今還沒有一種理論能完全解釋生物體衰老發生的全過程。當前,健康產業的蓬勃發展是已成為世界潮流,隨著細胞和分子生物學的發展及科學的不斷進步,人們對衰老本質的研究必將更加深入和透徹。

原載《大公報 中醫藥新天地》

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